Psicología Médica y Sociología: Emociones

Las 5 emociones humanas básicas son la alegría, la tristeza, la ira, el miedo y el disgusto, identificadas por el psicólogo Paul Ekman en 2016. Carroll Izard (1977) describió 10 emociones básicas (alegría, interés-excitación, sorpresa, tristeza, ira, disgusto, desprecio, miedo, vergüenza y culpa), la mayoría de las cuales están presentes en la infancia. El amor y el orgullo son considerados por algunos como emociones básicas separadas, pero Izard cree que estas otras emociones son combinaciones de estas 10; por ejemplo, cree que el amor es una mezcla de alegría e interés-excitación. ¿Cómo surgen las emociones y cómo se pueden medir? ¿Qué correlaciones anatómicas es importante conocer? ¿Cuáles son las teorías más importantes sobre las emociones? Este artículo aborda las conexiones con los trastornos de ansiedad y depresión que se observan habitualmente en la medicina clínica. Familiarícese con los fundamentos para preparar los exámenes en los que se evalúan conocimientos científicos, anatómicos, fisiológicos y psicológicos generales.

Última actualización: Ago 29, 2022

Responsabilidad editorial: Stanley Oiseth, Lindsay Jones, Evelin Maza

Definición y Componentes de la Emoción

Definición

Una emoción es un estado mental que surge de forma espontánea y no a través de un esfuerzo consciente, y suele ir acompañada de cambios fisiológicos. Las situaciones, las acciones o los objetos concretos pueden invocar diversas emociones negativas o positivas en distintos individuos.

Los 3 componentes del constructo hipotético de la emoción

  • Fisiológico: un estado de activación funcional, como un aumento de la frecuencia cardíaca y respiratoria
  • Cognitivo: la capacidad de la mente para pensar en el estímulo emocional; implica una valoración o interpretación de la situación
  • Conductual: resulta en conductas expresivas, como la expresión facial, el lenguaje corporal y el tono de voz

Darwin asumió que las emociones tenían una sólida base biológica. Sostuvo que evolucionaron por medio de la selección natural y que tienen una expresión transcultural universal. Esta teoría ha sido validada y apoyada por el estudio de las culturas preliterarias. Hay 5 emociones universales básicas: miedo, ira, disgusto, tristeza y alegría.

Visual representations of different emotions

Representaciones visuales de diferentes emociones

Imagen por Lecturio.

Distinción de los términos sentimiento, estado de ánimo y afecto de la emoción

  • Sentimiento: estado de conciencia subjetivo y afectivo de menor duración que el estado de ánimo
  • Estado de ánimo: estado emocional generalizado y sostenido que puede influir en la conducta de un individuo; de mayor duración que los sentimientos
  • Afecto: la expresión externa de la emoción ligada a las ideas o representaciones mentales de los objetos; el estado emocional observable de una persona

El papel adaptativo de la emoción

La ley de Yerkes-Dodson establece que un gráfico que representa la relación entre el rendimiento y la excitación emocional tiene forma de U. En el rango «óptimo», la excitación proporciona un beneficio; este rango varía de acuerdo con el individuo. La emoción puede mejorar la supervivencia al aumentar la excitación y la preparación para tomar decisiones rápidas (e.g., miedo, ira). Las emociones pueden influir en las decisiones de la vida diaria, proporcionando un marco y unas consecuencias.

Yerkes-dodson law curve
Curva que demuestra la ley de Yerkes-Dodson
Imagen por Lecturio.

Teorías de la emoción

Teoría de James-Lange

  • Los cambios fisiológicos ocurren primero y constituyen la base de una experiencia emocional.
  • Percepción del estímulo que provoca la emoción → cambios fisiológicos específicos (e.g., respuesta de lucha o huida) → interpretación de los cambios fisiológicos según la emoción
  • Las respuestas fisiológicas y conductuales a los estímulos desencadenan el aspecto cognitivo de la emoción.
  • Los puntos débiles de la teoría incluyen que asume que:
    • Cada emoción se origina en un estado fisiológico específico. Muchos estados emocionales comparten patrones fisiológicos similares (e.g., miedo y excitación sexual).
    • Tenemos la capacidad de etiquetar los estados fisiológicos con precisión. Los estados fisiológicos pueden interpretarse de forma diferente según el contexto (e.g., ansiedad frente a excitación).

Visual representation of encountering a frightening stimulus

Representación visual del encuentro con un estímulo aterrador

Imagen por Lecturio.

Teoría de Cannon-Bard

  • Las respuestas fisiológicas y cognitivas a los estímulos se producen de forma simultánea e independiente → reacción conductual
  • Este modelo puede explicar el solapamiento de los estados fisiológicos entre las emociones (e.g., miedo y excitación sexual).
  • Esta teoría no puede explicar el fenómeno en el que una respuesta conductual influye en los aspectos físicos y cognitivos de la emoción (e.g., sonreír conduce a la alegría).
Cannon-bard theory

Teoría de Cannon-Bard

Imagen por Lecturio.
Cannon-bard theory: response algorithm for an emotionally induced stimulus

Teoría de Cannon-Bard: Algoritmo de respuesta para un estímulo inducido por la emoción

Imagen por Lecturio.

Teoría de los 2 factores de la emoción de Schachter-Singer

  • La emoción es una función tanto de los factores cognitivos como de la excitación fisiológica.
  • Cognitivamente, etiquetamos la respuesta física y la asociamos con la emoción.
Schachter-singer theory response algorithm for an emotionally induced stimulus

Teoría de Schachter-Singer: Algoritmo de respuesta para un estímulo inducido emocionalmente

Imagen por Lecturio.

Resumen

Tabla: Teorías de las emociones
Teoría Patrón
La teoría de James-Lange:
«No lloramos porque estamos tristes, estamos tristes porque lloramos».
Los cambios físicos son la razón de las emociones.
  • Percepción del objeto
  • Desencadenamiento de reacciones físicas
  • La percepción como emoción
La teoría de Cannon-Bard Las emociones solo son posibles a través de la percepción de estímulos en el cerebro
  • Percepción del objeto
  • Activación del tálamo
  • Excitación fisiológica y emocional simultánea (reflejo «preprogramado»)
La teoría de los 2 factores de Schachter-Singer::
«No hay emoción sin cognición».
La condición previa para la emoción es un estímulo fisiológico inespecífico.
  • Estímulo
  • Excitación fisiológica inespecífica
  • Evaluación cognitiva
  • Emoción

Clasificación de las Emociones

Las emociones se clasifican en emociones primarias y emociones secundarias. Los conocimientos científicos actuales afirman que el primer desarrollo de las emociones primarias es de origen genético.

Las 5 emociones primarias

  • Alegría
  • Tristeza
  • Ira
  • Miedo
  • Disgusto

Las expresiones faciales de las emociones básicas son las mismas en todas las culturas. Se ha desarrollado un sistema completo y anatómico, el Sistema de Codificación de la Acción Facial (FACS, por sus siglas en inglés), que enumera los grupos individuales de músculos responsables de mostrar cada emoción. El sistema codifica los movimientos individuales de los músculos faciales a partir de ligeros cambios en la apariencia del rostro, categorizando sistemáticamente la expresión física de las emociones.

Emociones secundarias: emociones combinadas o emociones «aprendidas»

En gran medida, la genética puede ser responsable del desarrollo de las emociones primarias. Sin embargo, las influencias sociales y culturales conforman la posterior experiencia de las emociones.

Un ejemplo culturalmente específico es la adecuación de las emociones en determinadas situaciones. La ira se manifiesta (e.g., rabia) o se controla. Los roles sociales determinan aún más la conducta emocional (e.g., «los chicos no deben llorar»).

Medición de las Emociones: Calidad e Intensidad

Los principios de la causalidad mental fueron descritos por el psicólogo Wilhelm Wundt a finales del siglo XIX. Sus conceptos se desarrollaron a lo largo de varias décadas de investigación y relacionaron la psicología individual con la psicología cultural. Su teoría de las emociones incluye las siguientes 3 dimensiones cualitativas:

  • Agradable-desagradable
  • Excitado-deprimido
  • Tenso-relajado

Métodos psicofisiológicos

El FACS puede medir las emociones observando la actividad muscular.

Tabla: Clasificación de Ekman y Friesen de seis emociones y expresiones faciales (1978)
Emoción básica Expresión facial
Alegría Párpado inferior tenso, comisuras de la boca elevadas
Sorpresa Cejas elevadas, párpado superior elevado, boca abierta
Ira Cejas deprimidas, ceño fruncido, párpado superior elevado, párpado inferior tenso
Disgusto Párpado inferior tenso, labio superior elevado
Miedo Cejas parcialmente elevadas/parcialmente deprimidas, ceño fruncido, párpado superior elevado, boca abierta
Tristeza Cejas parcialmente elevadas/parcialmente deprimidas, comisura de la boca deprimida
Desprecio Tensión de la comisura de la boca elevada en un lado

Bases Neurobiológicas de las Emociones

Correlaciones anatómicas con la generación y el procesamiento de las emociones:

  • Sistema nervioso parasimpático y simpático: control de los componentes fisiológicos a través de catecolaminas (noradrenalina y adrenalina)
  • Lóbulo frontal: las lesiones en esta zona del cerebro provocan una conducta inusual. 
    • Cuando se ven afectadas, las interacciones sociales se reducen o son inapropiadas. 
    • El lóbulo frontal también disminuye las expresiones faciales y los gestos («cara inexpresiva»).
  • Hipotálamo y sistema límbico: controlan la liberación de hormonas y neurotransmisores. El sistema límbico no es una unidad anatómica sino funcional para la emoción, los impulsos y el aprendizaje.
  • Amígdala: si se extirpan las amígdalas de ambos lados, se reduce el miedo y los estímulos peligrosos dejan de percibirse como aversivos. Sin las amígdalas, no hay reacción de lucha o huida ante los estímulos de miedo condicionados.
  • Hipocampo: responsable del almacenamiento de la memoria a largo plazo y de la adquisición de información espacial. Su funcionamiento normal es necesario para utilizar las señales contextuales. Sin el hipocampo, la conducta vital de evitación está gravemente afectada.

Miedo como Emoción

El miedo es un estado emocional desagradable que implica respuestas fisiológicas y psicológicas a una amenaza externa. Se describe como aprensión, temor o alarma y se diferencia de la ansiedad, que no siempre tiene un estímulo fácilmente identificable.

Los componentes mencionados anteriormente suelen expresarse de la siguiente manera (con cierta variabilidad entre individuos):

  • Componente fisiológico: taquicardia, temblor, escalofríos, náuseas, ganas de orinar
  • Componente cognitivo: preocupación, especulación y preocupación
  • Conducta observable: elevar el labio inferior y los párpados

Los lactantes desarrollan su primera expresión de miedo con el temor a los extraños a los 6 meses y la ansiedad por separación a los 8 meses. El miedo es una emoción funcional que nos advierte y protege contra situaciones peligrosas, y el exceso de miedo se observa en individuos con trastornos de ansiedad. Aunque la ausencia total de miedo puede ser deseable a primera vista, deja a la persona afectada sin la protección necesaria.

Otros tipos de miedo:

  • Miedo concreto: un estado emocional desagradable con cualidades de aprensión, temor, angustia y malestar, que se produce cuando se expone a un objeto específico («ansiedad» es similar al miedo, pero no tiene objeto y es vagamente desagradable).
  • Fobia: miedo incontrolable, irracional y duradero a un determinado objeto, situación o actividad (e.g., a insectos como las arañas, llamado «aracnofobia»).

Estado versus rasgo de ansiedad

  • Estado: estado de miedo agudo y situacional
  • Rasgo: característica duradera, una disposición estable en el tiempo

Sensibilizador versus represor

Los individuos que son «sensibilizadores» intentan reunir toda la información posible sobre la situación, el objeto o las circunstancias que les asustan (e.g., leer información de envases de medicamentos con gran detalle).

Los «represores» se exponen lo menos posible a los factores que desencadenan el miedo. Ambas conductas son posibles medios para lidiar con el miedo.

Los médicos deben aprender a reconocer ambas formas de lidiar con el miedo. Las conversaciones deben adaptarse a la estrategia de afrontamiento del paciente en cuanto a la cantidad de detalles que se proporcionan.

Trastornos de ansiedad

Trastorno de ansiedad generalizada

Los individuos afectados se preocupan por experiencias vitales típicas como el trabajo, la salud y las relaciones interpersonales. Sus síntomas son desproporcionados en relación con el impacto del acontecimiento previsto. Otros síntomas que se presentan pueden ser la hiperactividad autonómica, la irritabilidad, la hipersensibilidad, la falta de sueño y el dolor o la tensión muscular inexplicables.

Trastorno de pánico

El trastorno de pánico se caracteriza por ataques recurrentes e inesperados de miedo o malestar intensos. Los ataques de pánico alcanzan su punto álgido en cuestión de minutos y se asocian a síntomas somáticos. Los pacientes pueden describir ataques de pánico, pero a menudo no se presentan durante un episodio.

Fobias específicas

En el caso de las fobias, los miedos y las respectivas estrategias de evitación, hay que centrarse en un objeto o una situación concreta. Algunos ejemplos comunes que aparecen con bastante frecuencia en preguntas de exámenes son los siguientes:

  • Fobia a los animales como la aracnofobia (miedo a las arañas) o la cinofobia (miedo a los perros)
  • Hemofobia (miedo a la sangre)
  • Aviofobia (miedo a volar)
  • Acrofobia (miedo a las alturas)
  • Claustrofobia (miedo a las habitaciones o espacios estrechos y cerrados)

Fobias sociales

Las fobias sociales describen el miedo a las situaciones sociales en las que uno puede caer en desgracia o ser humillado. Se caracterizan por el miedo a ser evaluado negativamente por los demás en situaciones de interacción y actuación.

Agorafobia

Las personas que padecen agorafobia tienen miedo a los lugares públicos, a las multitudes y a los medios de transporte, así como a otras situaciones en las que una huida podría ser difícil o embarazosa. La agorafobia tiene una alta comorbilidad con los trastornos de pánico.

Trastornos obsesivo-compulsivos

Los trastornos obsesivo-compulsivos también se basan en el miedo. Los pacientes que sufren de compulsiones temen que ocurran cosas terribles si no pueden realizar el acto compulsivo («Si no me ato los cordones 7 veces, mi abuelo morirá»). Por lo general, los actos compulsivos consumen la mayor parte del día y perjudican significativamente la calidad de vida del paciente. Las obsesiones más comunes son:

  • Obsesión por lavarse (e.g., lavarse las manos continuamente por miedo a estar sucio)
  • Obsesión por el control (e.g., comprobación continua de los dispositivos electrónicos en el apartamento)

Agresión como Emoción: ¿Instinto o Aprendizaje?

Definición: el motivo para dañarse a sí mismo o a otros

Explicaciones sobre el desarrollo de la agresión

Perspectiva psicoanalítica:

Según la teoría psicoanalítica, Tánatos, el instinto de muerte, es el responsable de la agresión. Los seres humanos se comparan con «calderas de vapor» que acumulan presión hasta que hay que liberarla.

El desahogo agresivo es un proceso de purificación (hipótesis de la catarsis) que reduce la tensión. Ver escenas agresivas en una película puede considerarse como un sustituto de la liberación real de la agresión. Este punto de vista contradice la teoría de que la forma original de la conducta agresiva es aprendida.

Perspectiva etológica:

La etología interpreta la agresión como un instinto animal que sirve para la defensa del hábitat, la protección de la comunidad y la creación/preservación de la jerarquía social.

Perspectiva de la conducta aprendida:

Esta teoría asume que la conducta agresiva se adquiere a través de mecanismos teóricos de aprendizaje. Se hace especial hincapié en el aprendizaje por el ejemplo.

Hipótesis de frustración-agresión de Dollard y Miller (1950)

La hipótesis de la frustración-agresión se centra en las condiciones responsables del desarrollo de la agresión. La frustración se experimenta cuando no se alcanza un objetivo deseado porque los factores externos actúan como obstáculos.

Las personas con alta tolerancia a la frustración manejan mejor las restricciones en su camino hacia la consecución de un objetivo sin que su bienestar físico y psicológico se vea afectado; por lo tanto, no necesitan liberar la tensión a través de agresión.

Depresión

La depresión mayor unipolar es un trastorno afectivo caracterizado por antecedente de uno o más episodios depresivos mayores. Según el Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales (DSM-5), deben estar presentes al menos otros 4 síntomas, además del estado de ánimo deprimido o la pérdida de interés o placer para hacer el diagnóstico de trastorno depresivo mayor:

  • Estado de ánimo deprimido la mayor parte del día, casi todos los días
  • Pérdida de interés o placer en la mayoría de las actividades, casi todos los días
  • Insomnio o hipersomnia
  • Pérdida o aumento de peso significativo, o cambio en el apetito
  • Ralentización o agitación psicomotriz
  • Fatiga o baja energía
  • Pensamiento de inutilidad o culpabilidad inapropiada
  • Dificultad de concentración
  • Pensamientos suicidas

Cuando la depresión se alterna con ciclos de manía, se habla de trastorno bipolar. La manía se caracteriza por una euforia extrema, hiperactividad y falta de facultades críticas.

Modelos explicativos: ¿Cómo se desarrolla la depresión?

Además del componente genético (especialmente en individuos con trastorno bipolar), los factores neuroquímicos y ambientales desempeñan un papel importante. Los factores de riesgo que contribuyen a desarrollar depresión son el sexo femenino, las pérdidas graves (e.g., divorcio, muerte de figuras de apego importantes, pérdida del trabajo) y el bajo nivel socioeconómico.

Depression

Depresión

Imagen: “Man holding his face” por G. Altmann. Licencia: Public Domain
Tabla: Modelos para el desarrollo de depresión
Modelo de desarrollo de la depresión Ejemplo
Teoría de la pérdida de refuerzo de Lewinsohn Poco refuerzo positivo en la vida cotidiana secundaria a:
  • Escasez de eventos de refuerzo
  • Insuficiente nivel de competencias en el sector social y/o profesional
Sentir placer al cocinar para la pareja. No hay motivación tras la separación porque falta el refuerzo positivo.
Explicación cognitiva de Beck La depresión es consecuencia de una visión distorsionada de la realidad: evaluación negativa de uno mismo, del entorno y del futuro (tríada cognitiva) «Simplemente, soy incapaz de tener una relación, todo el mundo piensa eso y eso nunca va a cambiar».
Teoría de la indefensión aprendida de Seligman La hipótesis básica derivada de la investigación experimental con animales es la ausencia de conductas de evitación. Síntomas de indefensión aprendida:
  • Déficit emocional
  • Déficit motivacional
  • Déficit cognitivo
  • Cambios neurobiológicos
Incluso después de que las ratas fueran desenganchadas de la placa de descarga eléctrica y pudieran haber huido a la parte segura de la jaula, continuaron sentadas en la zona de peligro donde estaban expuestas a dolor.

Dolor

La Asociación Internacional para el Estudio del Dolor (IASP, por sus siglas en inglés) define el dolor como una «experiencia sensorial y emocional desagradable asociada a un daño tisular real o potencial». La subjetividad del dolor difiere mucho entre los individuos en cuanto a la susceptibilidad y sensibilidad al dolor.

Los 5 componentes del dolor

Existen 5 diferentes componentes del dolor:

  • Afectivo: emociones relacionadas con el dolor
  • Cognitivo: evaluación intelectual de la experiencia del dolor
  • Motor: reacción motora al dolor
  • Sensorial: actividad de los nociceptores
  • Autonómico: reacción del sistema nervioso autonómico

Términos importantes

La sensibilidad al dolor o «algesia» se interrumpe con la analgesia (medicamentos que alivian el dolor) o la anestesia (pérdida de la capacidad de sentir dolor inducida artificialmente). 

«Umbral» define el punto a partir del cual un estímulo se percibe como doloroso.

El momento en que el paciente empieza a tomar medidas contra el dolor, es su umbral de intervención. El umbral de tolerancia es la intensidad máxima de dolor que una persona puede soportar (superar este umbral puede provocar pérdida de autocontrol, shock y coma). El «dolor fantasma» persiste tras la extirpación de partes del cuerpo (e.g., después de amputaciones). Los dolores fantasma se explican por la reorganización de las áreas del córtex sensorial. El dolor crónico se refiere a un dolor que dura más de 6 meses.

La experiencia del dolor es más intensa para las personas que lidian con depresión y aislamiento social que para las personas mayores y las que tienen una vigilancia reducida.

Referencias

  1. Albin, R. S. (1983). Emotions. Philadelphia: Westminster Press.
  2. Carey, M. (1992). Emotions. Milwaukee, WI: H. Leonard Pub. Corp.
  3. Delgado, J. M. (1969). Emotions. Dubuque, IA: W.C. Brown.
  4. Griffiths, P. E. (n.d.). Basic emotions, complex emotions, machiavellian emotions. Philosophy and the Emotions, 39-68. doi:10.1017/cbo9780511550270.004
  5. McCann, T. B. (2004). Emotions. New York: Dafina Books.
  6. Ekman, P. (2016). What scientists who study emotion agree about. Perspectives on Psychological Science, 11(1), 31-4.
  7. Dukes, D., Abrams, K., et al. (2021). The rise of affectivism. Nature Human Behaviour, 5(7), 816-20.
  8. Turan, B., Foltz, C., et al. (2015). Anticipatory sensitization to repeated stressors: the role of initial cortisol reactivity and meditation/emotion skills training. Psychoneuroendocrinology, 52, 229-38.

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